COFFEE LOVE STORY


#01


ハワイから届いた
コーヒーへの想い。

その一杯のために、 できる全てを注ぎたい。

本当においしいコーヒーをお届けするためには、コーヒーの全てを知る必要がある。どのような場所で、どのように栽培して、この一杯ができあがるのか。苗木から自分たちの手で実際にコーヒーを栽培して初めて、その全てを知ることができる。UCCの直営農園はそんな想いから始まった。そして1989年、ハワイ島コナ地区に農園を設立。今年で30周年を迎える。フアラライ山の中腹に位置するこの場所は、コーヒー栽培の聖地と言っても過言ではない。日中は太陽が燦々と降り注ぎ、午後になると雲が空を覆い尽くして雨が降る。この寒暖差のある特有の気候と土地がコーヒーの実をおいしく育てていく。さらに、ミネラルを豊富に含んだ火山性の土壌。水はけも良くコーヒー栽培には最高の土壌だ。

火山の島、だから難しい。 だから想いがある。

けれど、栽培する人たちにとっては楽な土地とは言い難い。土を耕そうとするたびにゴロゴロと姿を表す溶岩。この溶岩は根の成長を阻み、通常は数十年ほど実をつけ続けるコーヒーの樹の寿命を一気に短くしてしまう。そのため、しっかりと根付くように溶岩をひとつひとつ砕いて取り除き、地表を柔らかくしてから植樹していく。そして樹の寿命が訪れたら、また一からこの作業を繰り返す。これを全て手作業で行う。太陽が照りつける中での作業は、5分もすれば汗が噴き出てくる。コーヒーの樹は植物のなかでも栽培が難しく本当に多くの手間と時間がかかる。育てる人の熱い想いがなければ、コナコーヒーの爽やかな味わいは生まれないのだ。

赤い果実の一粒一粒に、 愛情をこめて。

コナ地区の収穫時期は、およそ8月から1月まで。UCCハワイコナコーヒー直営農園ではコナ伝統の手摘みで収穫をしている。機械を使うと未成熟の緑色や黄色の実がどうしても紛れ込んでしまう。真っ赤に完熟した実だけを収穫して初めて、コナコーヒーの品質を守ることができる。だからこそピッカーと呼ばれる人たちが目で見て熟度を判断して、一粒一粒、手で摘んでいく。一見すると単調に見えるこの作業。けれど、慣れない人がやると10分と経たずに音を上げてしまう。太陽の日差し。手にまとわりつく果汁。そして実を摘むほどに重さを増していく籠。熟練の技はもちろん、何よりも並々ならぬ根気が必要なのだ。

1本から、 たったのカップ50杯。

驚くべきことに、これほどまでに手間と労力をかけて育てあげた、コナコーヒーの1本の樹から一度に収穫できるコーヒーの実は、なんとたったコーヒーカップ50杯分ほど。実際に農園で栽培する彼らに、コーヒーを育てる中で一番大変な作業は何かと聞いてみると口を揃えて「全部すごく大変だよ」と笑いながら答えてくれた。一つでも手を抜いてしまえば、コーヒーの味わいに大きく影響する。何年もかけて一生懸命育てても、花や実をつけづらい木もある。やっと実をつけたと思えば、害虫によって実に穴を開けられてしまうこともある。その全てを乗り越えてようやくコーヒーができあがる。たった一杯のコーヒーには、語りつくせないほどの情熱と愛情が注がれているのだ。

未知なるおいしさを、 生み出していく。

完熟した実を収穫したからといって、おいしいコーヒーができるわけではない。良い状態で収穫した実を、いかに良い状態のまま上質な生豆にするか。まず大切なのは、果皮をとにかくすぐに剥ぐこと。真っ赤に熟していればいるほど、腐ったりカビたりしやすい。だからこそスピードが問われる。果皮を剥いだ後は、水に浸けて果肉を洗い流し、2週間ほど天日で干してから、パーチメントと呼ばれる殻を剥く。これでようやく生豆が完成。まだ見ぬおいしさを生み出すために、この工程も常に試行錯誤している。どれくらい水に浸けるか?果肉はどれくらい流すか?あるいは果皮を剥がずに実ごと干すか?日々、さまざまな実験と研究が行われているのだ。

コーヒーは、 人生であり文化であり歴史。

UCCでは複数のコーヒー生産国で「品質コンテスト」を実施している。毎年秋にハワイで開催される「コナコーヒーカッピングコンテスト」もそのひとつ。その目的はただの品評会にとどまらない。コーヒーの「味」や「香り」だけでなく、「労働環境」や「自然との共存」なども審査の対象となる。つまり、農園に携わる彼らにとってコーヒーとは、農産物であり、人生そのものであり、そして守るべき文化や歴史なのだ。「コナの美しい情景と自然の恵みを想像しながらこのコーヒーを飲んでほしい。おいしいと思ってくれたら、いつの日か実際に訪れてほしい。このコーヒーが、コナという土地の魅力を世界中に伝えるきっかけになってくれればと願っています」そう語る受賞者の表情は、喜びとプライドに満ちていた。

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